Nuestro Pequeño Barrio en el Universo

laniakea_supercluster_youarehere.jpg.CROP.original-originalEn una entrada anterior (aquí) hablé sobre el tamaño del universo y señalé que el universo observable era una esfera de unos 90 mil millones de años luz de diámetro. Y a pesar de que aquello no representa siquiera el 1% del tamaño total del universo en su versión más conservadora, es todavía un enorme volumen lleno de galaxias, cúmulos y supercúmulos de galaxias, filamentos de materia oscura, atractores gravitacionales y grandes vacíos.

Solo recientemente los astrónomos han comenzado a mapear esta inmensidad, y de hecho sus esfuerzos se han concentrado en nuestra vecindad más inmediata; mil millones de años luz a la redonda.

Lo primero que podemos apreciar cuando observamos el universo a estas escalas es que la distribución de la materia no es homogénea. Que existen regiones del espaciotiempo ricas en materia ordinaria (galaxias), otras en materia oscura, o ambas, y vastos territorios donde no hay prácticamente nada.

Pero sería un error observar esto como si fuese un mapa estático e inmutable. En el universo local todo se está moviendo y a gran velocidad. Primero está la expansión natural del universo, que se ha estimado en 75 kilómetros por segundo cada tres millones de años luz, y acelerando. Pero no es solo eso. Existen los Grandes Vacíos que crecen a cada momento empujando a las galaxias y demás elementos lejos de si, y los Grandes Atractores que, como su nombre lo indica, atraen la materia hacia ellos.

Es claro que los Grandes Atractores ejercen su influencia debido a la enorme fuerza de gravedad producida por los millones y millones de galaxias que han ido congregándose en torno a ellos. Pero algunos especulan con posibilidades todavía más asombrosas, como es que otro universo, cercano a esos puntos, esté ejerciendo influencia gravitatoria sobre el nuestro.

Todavía más indescifrable es la naturaleza de los Grandes Vacíos, enormes extensiones de nada y de los cuales todo tipo de materia parece querer distanciarse lo más posible. Para explicar este fenómeno se ha postulado la existencia de la “energía oscura”, una especie de gravedad negativa que sería la principal responsable de aceleración en la velocidad de expansión del universo.

Así las cosas, nuestra Via Lactea es parte de lo que se conoce como el Grupo Local, que no es otra cosa que una docena de galaxias, grandes y pequeñas, asociadas gravitacionalmente. Algún día todas ellas terminaran unidas en una sola gran galaxia, llena de soles moribundos y agujeros negros, pero eso será en centenares de miles de millones de años en el futuro.

Hoy el Grupo Local es parte del supercúmulo de Virgo y se mueve in dirección a su centro, aunque no parece probable que termine fusionándose con él. Esto porque el supercúmulo de Virgo se mueve a su vez hacia el supercúmulo de Norma, una agrupación de galaxias incluso más grande.

En medio del supercúmulo de Norma está lo que se conoce como el “Gran Atractor” que ha recibido ese nombre por ser el primero de su clase en ser descrito. Como ya se señaló, no está claro si la atracción ejercida por este objeto se debe tan solo a la masa concentrada en él (millones de galaxias) o a algo más.

Al conjunto formado por los supercúmulos de Norma, Virgo, Perseo-Piscis y Coma se le ha llamado el gran supercúmulo de Laniakea. Sin embargo, se discute si Laniakea es una estructura real, mantenida por relaciones gravitatorias entre sus componentes, o si es solo una disposición transitoria y casual. Para los curiosos, “laniakea” significa “cielo inconmensurable” en lengua hawaiana.

Para complicar un poco más la escena, nuevas mediciones han determinado que el movimiento de Virgo, y de toda Laniakea en realidad, no es hacia el Gran Atractor de Norma, sino que hacia una estructura mucho más grande que se haya justo por detrás de él (un error natural). Se trataría del supercúmulo de Shapley.

Todo esto en lo que se refiere a materia ordinaria. La materia oscura, detectada a través de lentes gravitacionales y otras técnicas que no viene al caso discutir aquí, se extiende formando filamentos que van conectando estos distintos cúmulos y supercúmulos, formando una red inmensa que abarcaría todo el universo.

Y ahora, en 2017, un nuevo elemento, totalmente distinto, ha venido a sumarse a la escena. Se trata del llamado Repulsor Dipolar, un foco de repulsión (un Gran Vacío) ubicado en dirección opuesta del supercúmulo de Shapley (desde nuestra perspectiva) y que en asociación con este generaría una especie de flujo constante de fuerzas gravitatorias y antigravitatorias que harían que toda Laniakea se moviera alejándose del primero y aproximándose al segundo (ver este vídeo para una apreciación tridimensional).

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Esto, por supuesto, es apenas un resumido esbozo de los aspectos más importantes de lo que se ha descubierto respecto de la organización de nuestro universo local. Y no es solo eso. Queda todavía mucho por cartografiar, y quizás mucho de lo expuesto aquí con seguridad será revisado y corregido en el futuro a medida que haya más datos y puedan ser interpretados de mejor forma.

Pero lo que sabemos ya nos muestra un universo local mucho más rico y dinámico de lo que imaginábamos hace tan solo una década. Esta es la clase de universo que quiero mostrar en “El Último Horizonte de la Noche”; uno que no solo nos asombre con su inconcebible tamaño, y sus formas y estructuras, sino que también con las tremendas fuerzas que lo han ido esculpiendo y que lo seguirán haciendo hasta su término.

Referencias:

The Cosmic Web.

Moscowitz, Clara. 2012. Speed of Universe´s Expansion Measured Better than Ever.

Plait, Phill. 2014. Our Place in the Universe: Welcome to Laniakea.

Hoffman, Yehuda. 2017. The Dipole Repeller.

Image credits: (1) astrobob.areavoices.com. (2) Daniel Pomaréde, from Vimeo Video. (3) Hoffman, Yehuda, The Dipole Repeller.

Licencia Creative Commons
El Último Horizonte de la Noche por Rodrigo Juri se distribuye bajo una Licencia Creative Commons Atribución-NoComercial-SinDerivar 4.0 Internacional.
Basada en una obra en rodjuri.wordpress.com.

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